Un siglo de canciones 101: “Old Man” (por Charly Hernández)

2 de mayo de 2011

Corría el año 1971 y Neil Young fue invitado a Nashville por Johnny Cash para tocar en su programa de televisión, allí coincidió con James Taylor y Linda Ronstadt. El joven Neil acababa de romper con Crosby, Stills & Nash y venía de editar “After The Gold Rush”, pero ya tenía una base sólida sobre la que asentar el cuarto trabajo firmado bajo su nombre, “Harvest”. Mítico disco que fue grabado entre Enero de 1971 hasta su publicación el 25 de Febrero de 1972 con el sello Reprise Records.

El 6 de Febrero de aquel mismo año y durante su estancia en la eterna ciudad del country, Elliot Mazer productor de Lightnin’ Hopkins o de Area Code 615, entre otros muchos, lo invitó para que visitara Quadrafonic Sound Studio, los cuales acababa de inaugurar recientemente. Neil Young se mostró totalmente encantado con el espíritu y labor que se respiraba en aquel emplazamiento, por lo que la semilla de “Harvest” ya estaba empezando a germinar. Pero todavía no florecía, pues Young se encontraba sin una banda de acompañamiento por encontrarse en una situación delicada con Crazy Horse debido a las drogas. De hecho, Danny Whitten, guitarra de Crazy Horse, se encargaría en principio de grabar las guitarras en “Harvest”, pero su adicción a la heroína había mermado su capacidad artística y personal, por lo que Neil Young lo descartó para la grabación del long-play. Días más tarde, Whitten moría por una sobredosis de Valium y alcohol. Young llegó a sentirse culpable del fallecimiento de su compañero por haberle despedido de la banda. Durante el tiempo en el que el guitarrista permaneció enganchado a las drogas, Neil escribió “The Needle And The Damage Done“, que finalmente fue grabada en directo el 30 de Enero de 1971 en el Royce Hall de la UCLA, para incluirla posteriormente en “Harvest”.

La tarea de reunir una nueva banda no resultó demasiado complicada, pues el bueno de Elliot Mazer movió hilos para formar un nuevo grupo. The Stray Gators serían los músicos que acompañaron al artista de Ontario incluso después de “Harvest”, y durante las giras de 1972 y 1973, que terminaron formando parte de “Time Fades Away”, el primer artefacto en vivo de Young. El grupo estaba formada por Ben Keith a la guitarra y pedal steel (fallecido el 26 de Julio del 2010), Kenny Buttrey a la batería, Tim Drummond con el contrabajo, y por último John Harris, solo que este aportaría su buen hacer con el piano en el tema que daría nombre al plástico. Jack Nitzsche se encargaría de algunos arreglos, como en el caso de los dos únicos cortes grabados con la Orquesta Sinfónica de Londres; “A Man Needs A Maid” y “There’s A World“, además de su aportación como músico y pianista en las canciones más eléctricas del track list, las cuales se registraron en el Broken Arrow Studio nº2 de California, el rancho del propio Neil Young y el que encadenaría la historia de la letra de “Old Man“. Pero este vaivén de pianistas se cerraría con otro músico de sesión, Andy McMahon, quien realmente se sienta a los teclados en la canción que hoy protagoniza este texto. La misma noche en la que se formó la banda, se grabaron las bases de “Harvest“, “Heart Of Gold” y “Old Man“.

Quienes también se dejaron caer en la grabación fueron David Crosby, Stephen Stills y Graham Nash, pese a la ruptura. Quizá la calma y el ambiente sosegado que otorga el entorno rural dejaba transpirar los problemas para hacerlos más livianos. Sus contribuciones solo se encuentran en “Are You Ready For The Country“, “Alabama” y en “Words (between the lines of age)“. Aunque en honor a la verdad, dichos coros fueron grabados por otro lado en Nueva York.

El mismo día de la grabación del programa con Cash, Young invitó a James Taylor y a Linda Ronstadt al estudio, allí grabaron los coros de dicha composición. Incluso Taylor se encargaría del banjo, instrumento que dota de todo encanto a la canción. Un “accidente” que puede recordar al mítico Hammond de Al Kooper en Like A Rolling Stone. ¿Pudo haber colaborado el mismísimo Johnny Cash en aquel tema? Quien sabe…

La letra de “Old Man” trata de comparar la vida de un joven con la de un anciano, pero dejando entrever un nexo común entre las dos vidas, aunque existiera un abismo generacional. En este caso, la historia encierra el suceso que vivió el propio Neil Young cuando adquirió el rancho Broken Arrow por trescientos cincuenta mil dólares en 1970. El propio Young lo cuenta así:

«Aproximadamente en el momento en el que trabajaba en “Harvest” y me encontraba girando, -si, ya sé, me había convertido por primera vez en un hippie rico- me había comprado un rancho en el que todavía vivo. En el  vivía una pareja; un señor mayor llamado Louis Avala y su esposa Clara. Recuerdo que tenían un viejo jeep azul en el que Louis me dio una vuelta. Me montó y me llevó al punto más alto del lugar, allí estaba el lago del que se alimentaban todos los pastos, y me dijo: “Dime, ¿cómo tiene un joven como tú, tiene suficiente dinero como para comprar un lugar como este?” Y yo le contesté: “Bien, Louis, porque soy muy afortunado”. Y él respondió: “Esto es lo más descabellado que he oído jamás”. Así que escribí la canción para aquel hombre.»

Se grabó en muy pocas tomas y en directo. Comienza con una introducción acústica, rozando el rasgueo suave y áspero a la vez. Paulatinamente y tras la primera estrofa, suena el banjo, y seguidamente, el pedal steel otorgando a la canción un progreso que puede hacerse similar al vuelo de un avión. Fue el segundo single extraído de “Harvest”. El vinilo contenía en su cara A “Old Man“, y en la B “The Needle And The Damage Done“. Aunque no alcanzó ni por asomo el éxito comercial de “Heart Of Gold“, un reconocible himno de este disco y quizás de toda la carrera discográfica de Neil Young.

Nada como contemplar la carpeta de “Harvest” y reparar en la foto de su contraportada. Ahí se encuentran Neil Young y The Stray Gators tocando dentro de un granero. Todos dirigen la atenta mirada al canadiense, que se entabla en una “conversación” con una Gretsch White Falcon. Sentados sobre fajos de paja… la tradición country/folk en su máxima expresión llevada al extremo más estético.

«Old man look at my life, I’m a lot like you were. Old man look at my life, I’m a lot like you were. »

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7 comentarios

Archivado bajo Cultura, Música, Recomendaciones

7 Respuestas a “Un siglo de canciones 101: “Old Man” (por Charly Hernández)

  1. Excelente entrada y apasionante historia. Gracias

  2. elena gabriel

    ¡¡¡Excelente!!! 🙂 🙂 🙂
    Harvest fue un LP que nos marcó a todos. Lo recibí de promo nada más salir y sigue siendo uno de mis favoritos. Nunca me interesé demasiado por los entresijos y ahora me ha resultado muy entretenido leer esto sobre “Old man”.
    Gracias!!!!

  3. Era fan de Neil Young (Buffalo Springfield, CSN&Y) y su “After The Gold Rush” me parecía insuperable… “Harvest” me dejó tocado y además le gustaba a las chicas (dato que ya empezaba a valorar).

  4. Javier Sánchez

    Gracias y enhorabuena Charly Hernández.
    Año 1971, radio 99.5, Madrid, Cifu, Gonzalo, Adrián, y otros; desde el interior del espejo, un joven de 19 años me devolvía la mirada mientras se emocionaba con “Old man”.
    Año 2011, Charly me trae en el Mundano el recuerdo de aquella hermosa canción. Mi mirada, aún con destellos de curiosa juventud, encuentra en el mismo espejo, ya raído, un incipiente “old man” que, bien mirado, recuerda al joven de 19 años.

  5. Jorge Ferrer Etxezarra

    Gracias por enseñarnos la historia de la música, gracias !!!

  6. Genial¡¡¡¡¡ me encanta que nos asoméis a la trastienda de los grandes temas, el por qué, el cómo , el dónde y el cuando son importantes, tanto como saber que la música nos pertenece, es el fin último, forever Young¡¡¡ gracias Charly, un placer leerte.

  7. Pingback: Bitacoras.com

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