Un siglo de canciones 52: “What’d I Say”

11 de enero de 2010

Con el post de hoy se cumple un año desde que comenzamos la serie de “Un siglo de canciones”, a sugerencia de Antonio Gómez (¡gran idea la suya!). Y quiero celebrarlo con uno de los más grandes: Ray Charles. El genio.

Si la semana pasada reparábamos un olvido, Chuck Berry, hoy también lo hacemos. Con otra pieza inmortal “What’d I Say”, el primer tema de Soul de la historia. Y el primer éxito Pop de su creador.

Cuentan que la canción surgió como una improvisación en un directo (diciembre de 1958). Algo inusual en la carrera de Ray Charles, quien no gustaba de probar temas nuevos antes de tenerlos terminados. La inmediata reacción del público le apresuró a acabar la composición y concertó la sesión de grabación con su productor, Jerry Wexler.

Firmado a Atlantic Records, el sello acababa de comprar un ocho pistas para su estudio. Tom Dowd, el ingeniero de sonido, todavía estaba familiarizándose con la nueva mesa de grabación. Y tanto él como Wexler como los Ertegun (los dueños de la compañía) tuvieron que enfrentarse a un problema adicional: la duración del tema. Sobrepasaba ampliamente los seis minutos, cuando lo habitual era que un single no pasase de los tres. Las radios no tocaban discos por encima de ese tiempo. A lo que había que añadir el contenido abiertamente sexual de la letra.

El problema inicial se resolvió editando la canción en dos partes: “What’d I Say Part 1” y “What’d I Say Part 2” Me atrevería a decir que fue el primer sencillo de estas características. Y en lo referido a la letra el propio éxito se sobrepuso a la estricta moralidad de la época.

Editado en el verano del 59 se encaramó al nº 1 de las listas de R&B y dio el salto a las de Pop. Era la primera vez que Ray Charles entraba en el Top 10 Pop (llegó al 6). Había conseguido con este tema lo que llevaba rondando desde hacía unos discos (sobre todo con su “I Got A Woman”). También fue su primer Disco de Oro.

La mezcla de Rhythm & Blues con melodías y armonías vocales propias del Gospel creó el Soul. Y desde entonces el Genio siempre terminaba sus recitales con nuestra canción de hoy.

Las primera actuaciones que vi en mi niñez fueron alguna matinal del Price –donde hoy está el Ministerio de Cultura- y el Florida Park de Madrid. Luis Aguilé y Palito Ortega fueron mis inicios (ambos eran amigos de los futbolistas sudamericanos del Real Madrid). A mediados de los 60 mis padres me llevaron a ver a Ray Charles. Palabras mayores. Debía tener unos 11 o 12 años. Aun recuerdo como sonaba su orquesta, las coristas y ese vaivén de la cabeza de un lado para otro mientras tocaba el piano y cantaba. De adelante a atrás, acercándose o alejándose del micro. Las piernas que nunca paraban quietas, llevando el compás. Y esa voz. Envolvente. Dominante. Poderosa en los temas rítmicos. Suave en las baladas y los blues.

Reconocí en la barra del Florida Park a Micky (el de los Tonys), a Teddy Bautista (cuyos Canarios despegaban) y a Miguel Ríos. Quien se acercó a nuestra mesa, a saludar a mis padres. Se conocían por los Santamaría, Di Stefano, Rial, Isidro (padre de Quique Sánchez Flores y casado con Carmen Flores, la hermana de Lola). Con algunos de ellos montó una fábrica de pan de molde.

Al igual que a Keith Richards fue “Johnny B. Goode” la obra que le decidió a hacerse guitarrista, a Paul McCartney le sucedió lo mismo con “What’d I Say”. Además los Beatles en Hamburgo la tocaban en todas sus actuaciones. Por su parte John Lennon comentó que la introducción de piano eléctrico -de Ray Charles- que él tocaba a la guitarra, fue la base de muchas canciones posteriores, cuyas estructuras estaban dominadas por riffs de guitarra.

Les dejo con esta actuación de 1963 en Sao Paulo. La formación es prácticamente la misma a la que vi en Madrid (me faltan un guitarrista y un organista, quien de vez en cuando echaba una mano al gran e inolvidable Ray Charles).

 

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