Un siglo de canciones 20: “Strange Fruit” (par Christophe Magny)

1 de junio de 2009

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Después de Edith Piaf y “La Vie En Rose”, vamos hoy con otra de mis tres intérpretes femeninas favoritas del siglo pasado. He de decir primero que crecí escuchando blues y jazz. Principalmente gracias a mi tía Colette Magny. Solía venir a casa los domingos y después de la comida familiar, cantaba standards de blues acompañándose con su guitarra: “Basin’ Street Blues”, “Nobody Knows You (When You’re Down And Out)”, “Saint James Infirmary”. Luego exhibiría sus propias canciones, y se dedicaría a cantar de forma profesional. Mi tío, Gilles Thibaut, era trompetista de jazz, en la movida New Orleans de la posguerra parisina. Llegó a tocar con Sidney Bechet. Es decir que esos sonidos – blues, jazz – me formaron el oído desde pequeño.

No recuerdo cuando oí a Billie Holiday por primera vez, pero sería de jovencito. Fraseaba como un saxo, con esa voz tan flexible, reconocible entre mil otras. Su pareja (musical) con Lester Young es quizás la más fascinante, la más deslumbrante que existió jamás entre un(a) cantante y un instrumentista. Lady Day y Prez se completaban, se adivinaban, se estimulaban.

El gran tema de Billie Holiday es por supuesto “Strange Fruit”, probablemente la primera canción antirracista, describiendo los horrores del linchamiento en el Sur de los EE.UU. (“Cuerpos negros colgando de los álamos”). Os daré la versión de Billie Holiday del nacimiento de este tema. Es muy distinta de la que cuenta Wikipedia, pero me fío poco de la Wiki, por muy cómoda que sea, y me quedo con la versión de Billie Holiday. Todas las citaciones que siguen son extraídas de su autobiografía “Lady Sings The Blues” (Doubleday, New York, 1956), escrita con William Duftypartitura

Es durante mi estancia en el Café Society (un club de Greenwich Village donde actuaba) que nació una canción que pasó a ser mi protesta personal – ‘Strange Fruit’. La semilla de esa canción era un poema escrito por Lewis Allan.”

Curiosamente, Lewis Allan no era negro, sino un blanco judío americano. Siempre dijo que era el único autor y compositor de “Strange Fruit”. Su nombre verdadero era Abel Meeropol (junto a su esposa acogió a los hijos de los Rosenberg después de su ejecución): “(A Allan) Le conocí en el Café Society. Cuando me enseñó el poema ese, me moló en seguida. Parecía resumir todas las cosas que habían matado a Pop.

Pop, su padre, Clarence Holiday, había muerto poco antes, en febrero 1937 en Dallas, a los 40 años. “No fue la neumonía lo que le mató. Fue Dallas, Texas. Allí se encontraba, y allí anduvo de un hospital a otro, buscando ayuda. Pero ninguno de ellos quiso ni siquiera tomarle la temperatura o ingresarle. Así eran las cosas.” Así era la América racista – conviene notar que los problemas pulmonares de Clarence Holiday tenían su raíz en la Primera Guerra Mundial, donde había sido expuesto a los gases mortales utilizados entonces. Así trataban (y siguen tratando) los EE.UU. a sus ex-combatientes.

Allan había oído como Pop había muerto, y se interesaba por supuesto a mi carrera de cantante. Sugirió que Sonny White, quien me acompañaba (al piano) y yo le pusiéramos música. Nos reunimos y en tres semanas, llevamos el trabajo a cabo. Me ayudó con los arreglos Danny Mendelsohn, otro compositor que había hecho arreglos para mí. […] Me temía que la gente iba a odiar esa canción. La primera vez que la interpreté… no hubo ni un aplauso cuando acabé. Una persona empezó a aplaudir nerviosamente. De repente todos se pusieron a aplaudir. […] Fue mi mayor éxito discográfico. Me deprimo cada vez que la canto. Me recuerda la muerte de Pop. Pero tengo que seguir cantándola, porque veinte años después de la muerte de Pop, lo que le mató sigue ocurriendo en el Sur.”

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A lo largo de los años, esta canción me ha procurado muchas experiencias extrañas. Me permitía separar la buena gente de los cabrones. Una noche, en Los Angeles, una zorra se levantó en el club donde estaba cantando, y dijo: ‘¿Billie, porque no cantas esa canción tan sexy que te hizo famosa? Sabes, esa de los cuerpos desnudos colgando de los árboles’. Por supuesto, no la canté. […] Cada vez que la interpreto, me afecta tanto que tengo que ir al baño y vomitar. Me quita todas mis fuerzas. […]

Pocos cantantes se han lanzado a cantar ‘Strange Fruit’. Nunca intenté desanimarlos, pero el público sí lo hizo. Años después de mí, en el Café Society, Josh White vino con su guitarra y su camisa abierta, y la cantó. El público le gritó que dejará esa canción tranquila.”

La vida de Billie Holiday merecería un post, victima del racismo, de las drogas duras, maltratada por los hombres, por el music business. La policía la persiguió toda su vida por historias de drogas, hasta en la habitación del hospital neoyorquino donde murió en 1959, a los 44 años. Así trataron los EE.UU. a sus más grandes artistas, Billie Holiday, Lester Young, Charlie Parker y tantos más. ¿Su máxima culpa? Ser negros…

Entre las versiones de “Strange Fruit” que conozco, la mejor para mí – aparte del original – es la de Robert Wyatt. También la cantaron Nina Simone y John Martyn, al quien homenajeé hace poco. Y Colette Magny, por supuesto.

 

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14 comentarios

Archivado bajo Cultura, Música, Recomendaciones

14 Respuestas a “Un siglo de canciones 20: “Strange Fruit” (par Christophe Magny)

  1. Andrés

    Cristophe

    Soy un gran admirador de tu tía Colette. He escuchado muchos temas de ella y además de voz respeto mucho su actitud política. Sin embargo en Perú donde vivo es imposible conseguir sus discos Melocoton y Blues. Quizas haya algún link para bajarlos. Podrías ayudarme?

  2. Pingback: Bitter Crop « Nos Queda La Palabra

  3. Christophe Magny

    Antonio, da gusto leerte de nuevo. Desde luego es algo discutible la autobiografía de Lady Day…
    Fétido, me alegro que mi tía esté presente en esos websites. Melocotón es su primer disco (1962), y la canción que lleva ese título fue un éxito enorme en Francia. Así se dió cuenta Colette que eso del éxito no era muy interesante, y desde entonces, se dedicó a explorar free jazz, y cuantas músicas experimentales encontró. “Melocotón” es sin embargo un muy buen disco.

  4. Antonio Gómez

    Muy buenas, Christophe, ando medio perdido, entre la crisis postjubilación y la puesta en marcha de algunas ideas que me interesan.
    Tendría que buscar en el almacén de vinilos, totalmente caótico, para encontrar los discos de Colette, tu tía, que guardo, por otro lado, como oro en paño. Pero no soy el único. Seguro que Elisa Serna los atesora aún con más cuidado que yo, porque ella, además, era amiga. Pero como prueba, en youtube hay varios temas.
    Respecto a Billie y su canción, ¡qué decir! que me pone los pelos de punta cada vez que la escucho. Sobre todo en su voz, que la hace única (ay, la importancia de los intérpretes), aunque también en otras, como la de Nina Simone, a quien se la escuché por primera vez.
    Con respecto a la autoría de “Strange fruit”, el problema que tiene la supuesta autobiobrafía de Billie (Lady sing the blues) es que parece ser que tiene que ver tanto con la realidad como las memorias de Buñuel, que son un prodigio del invento de una vida. Parece que el tal William Dufty se pasó tres pueblos, igual que Jean Claude Carriere, que escribió las de Buñuel, solo que el aragonés puso los cuentos de su propia cosecha y Billie Holliday no tuvo posibilidad de cambiar los que escribió su co-autor.
    Recomiendo una reciente biografía, escrita por Silvia Blackburn y públicada de manera excelente por Global Rhythm Press, basada en testimonios de quienes la conocieran y en investigación propia. Ahora no la tengo delante, así que sé lo que dice de la canción.
    Bueno, salud, colega, lo dejo, que cuando me pongo no acabo.

  5. Pues me cuenta un buen montón de cosas, oiga.
    En Spotify está el álbum Melocoton, por si hubiese algún curioso más.

  6. (Nos ha pillado) XDDDD
    Voy a ver que me cuenta soulseek al respecto.

  7. Christophe Magny

    Gracias a todos por esos comentarios. Fétido, supongo que la única forma de encontrar discos de mi tía en España será
    1 – pedírselos a Antonio Gómez – ¿donde estas Antonio, hace tiempo que no se te ve por aquí? ¿Tan complicado será eso de la jubilación?
    2 – descargarlos en Internet, si los encuentras. Por favor, no le digas a Adrian que he sugerido tal cosa.

    • Jejeje Christophe, no estoy en contra de las descargas.

      Estoy en contra de la mala calidad de sonido y por supuesto también de los que hacen uploads y se benefician económicamente a costa de las inversiones de otros (hay otros más hábiles que aprovechan huecos legales y los uploads de terceros para lucrarse).

  8. Pocas voces logran transmitir tanto sentimiento como la de Lady Day. Pueden llegar mucho más arriba o hacer cuantas virguerías quieran; ella es insuperable.
    Grandiosa entrada Christophe, lo que hubiera dado por escuchar a tía Colette cantando blues…

  9. Genial y excelente canción, docmentado artíclo sobre Billie Holiday y, a la vez, estupenda crónica histórica de una época y una sociedad.

    Gracias por todo ello, y mi más sincera enhorabuena.

  10. ¡Me ha encantado!
    No sabía eso que le ocurría a Billie tras cantarla (suponía que tuvo problemas con la gente esa de las sábanas); después de esto, la canción me gusta aún más.
    ¡Bravo Christophe!

  11. El amigo Christophe repite en “Un siglo de canciones”. En esta ocasión nos trae un clásico de una clásica: “Strange Fruit” que inmortalizó Billie Holiday, haciéndola suya.

    Una semana más os animo a participar con vuestras sugerencias y colaboraciones. Esta sección la hacemos entre todos. Podéis mandarme vuestros textos por email a:

    adrianvogelarrobagmailpuntocom

    Gracias anticipadas.

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